Wednesday, March 8, 2017

Book design and legibility

The older I get, the more particular I become about what I call the functional design of a book, which includes criteria such as book size, font, font size and color, paper, etc, all of which affect legibility. Here are my current criteria, always a work in progress:

Size

The standard hardcover book, with 9"x6" or 8"x5" pages, about 3/4" or 300 pages thick, generally works well for me. The 8"x5" softcover, about 1/2"-5/8" or 200 pages thick, is great as long as font size is not skimped upon! A book size any smaller than that usually compromises both font size and paper type.

Font and font size

I prefer a serif typeface similar to Times New Roman. Boring? No, legible! My preferred font size is 12 point or bigger - but not as big as in large print books. I have seen some books printed in a thinner serif typeface, but I find these fonts hard on the eyes.

Absolutely not a sans-serif typeface in a book (and I can't say I like it in a magazine either...) It may look good, but after a few pages, a serif typeface is still preferable for reading. If you must use a sans-serif typeface, at least please do not use the extra narrow version!

Font color

Black, not a shade of gray (nor a poor print job as sometimes occurs with print-on-demand titles...) Definitely not white on a gray background, or any other unusual color combination!

Paper

I like the paper to be thick enough that it feels substantial, that is, a page is easy to grip when turned. This is related to the paper quality, as certain cheaper papers wear out, become smoother, and curl up after many reads. Beware of paper of the type that feels rough to the touch, lacks contrast, and soaks up water like a sponge (not that I would ever spill water on a book ;)

Paper color

White, not off-white or grayish.

Hardcover preferences

Dust jacket? No thanks, I prefer the visual printed directly on the hardcover, leaving the dust jacket off completely. However, this practice is more common in Sweden than in the US.

Softcover preferences

I am happy as long as the covers are not so glossy that they will warp outward with exposure to humid climates or turn sticky over time, as may happen with certain covers, especially gloss covers.

A popular type of binding in Sweden right now is the so-called "danskt band", "Danish binding" in direct translation, which refers to a softcover with folded flaps of the same material. I could not find a specific term for this in English, other than "softcover with flaps". This is probably my favorite type of binding at the moment as it provides the softcover with a more upscale feel. 

More about binding

Since I like my books to last a long time without the paper falling out, the cheapest glue bindings are out. Several of my favorite books have loose pages, and an unfortunate few cracked upon the first read.

Portability

Last, but not least, portability. If you, like me, like to take a book with you at times, here is my preferred size: 5" to 5 3/4" wide by 8" tall, ideally 1/4" wide, but up to 1/2" wide is ok (yes I measured a few favorites). This format works better for me than the smaller but thicker paperback book.

What are your book design criteria?

2 comments:

Annika said...

Haha! Ja, det var verkligen specifika preferenser. Jag håller med om Times New Roman - mina studenter är lite sura för att jag tvingar dem att ändra på fonten när de skriver uppsatser men jag hatar verkligen att läsa Arial eller calibri som är standard-fonterna på Word numer. Har absolut inget emot offwhite paper men kan instämma att en bra stark bindning och inget dustcover är att föredra.

Men faktum är att mycket av det jag läser för nöjes skull just nu läser jag på min kindle. Och det gör jag för att den är så smidig att ta med sig överallt, för att jag kan få med hela mitt "bibliotek" utan att behöva släpa och för att jag kan bestämma storleken på typsnittet som jag själv vill. Också för att jag gillar att ha två eller tre böcker på gång - en svårare, mer av en utmaning, en lättsam för när jag behöver fly verkligheten och kanske någon klassiker (typ Pema Chödrön ;) ). Så kan jag läsa lite vilken som beroende på humöret när jag åker buss eller flyger ett par timmar.
Ha en fin helg.

Anna C. said...

Ja, visst är det! Jag kom att tänka på det här när jag senast var på biblioteket och insåg hur många böcker som faller bort för mig, vanligtvis pga svårläsliga eller allt för små typsnitt! Så Times New Roman (el likn) it is för mig, och helt traditionella format!

Jag har däremot svårt för att läsa på något annat än papper, inte bara för att jag tycker jag blir tröttare då, men för att jag gillar att kunna vända ett fysiskt blad, att texten inte bara fortsätter i all oändlighet, och så förstås att kunna stryka under eller sätta en post-it på sidan! Jag skriver ju tom helst ut info från nätet så jag kan läsa det på papper och slipper ha datorn på. :)

Kul att du skrev en så utförlig kommentar, tack för den och ha en fin helg du också!